Opinione | Ecco com’è assistere a un’esplosione nucleare

Nei primi giorni della sua guerra contro l’Ucraina, il presidente Vladimir Putin ha detto al mondo di aver ordinato alle forze nucleari della sua nazione un maggiore stato di prontezza. Da allora, esperti, generali e politici hanno ipotizzato cosa sarebbe successo se l’esercito russo avesse usato un’arma nucleare.

Cosa farebbe la NATO? Gli Stati Uniti dovrebbero rispondere con le proprie armi nucleari?

Queste speculazioni mi suonano tutte vuote. Parole poco convincenti senza sentimento.

Nel 1958, da giovane scienziato per la Marina degli Stati Uniti, ho assistito alla detonazione di un’arma termonucleare da 8,9 megatoni mentre si trovava su una chiatta nell’atollo di Eniwetok, nelle Isole Marshall. Ho osservato dall’altra parte della laguna sulla spiaggia di Parry Island, dove il mio gruppo ha preparato la strumentazione per misurare la radiazione atmosferica. Sessantatré anni dopo, quello che ho visto è rimasto impresso nella mia mente, motivo per cui sono così allarmato che l’uso delle armi nucleari possa essere discusso in modo così sprezzante nel 2022.

Sebbene il potenziale orrore delle armi nucleari rimanga congelato nei film di Hiroshima e Nagasaki, il pubblico di oggi ha poca comprensione della posta in gioco della Guerra Fredda e di cosa ci si potrebbe aspettare ora se la guerra in Ucraina dovesse intenzionalmente o accidentalmente andare fuori controllo.

Il test a cui ho assistito, nome in codice Oak, faceva parte di una serie più ampia chiamata Hardtack I, che includeva 35 detonazioni nucleari in diversi mesi nel 1958. Con la preoccupazione mondiale per l’aumento dei test atmosferici, i militari erano ansiosi di testare tanti tipi diversi di armi come poteva prima che fosse annunciata qualsiasi moratoria atmosferica. La bomba all’idrogeno utilizzata nel test di Oak è stata fatta esplodere alle 7:30. Una seconda bomba è stata fatta esplodere a mezzogiorno sul vicino atollo di Bikini.

In una detonazione nucleare, gli effetti termici e shock sono i più immediati e inimmaginabili. Il processo di fissione-fusione che si verifica in un’esplosione termonucleare avviene in un milionesimo di secondo.

Mentre osservavo da 20 miglia di distanza, tutto il materiale della bomba, della chiatta e dell’acqua e dell’aria circostante della laguna era stato vaporizzato e portato a una temperatura di decine di milioni di gradi.

Mentre i raggi X e i neutroni della bomba correvano verso l’esterno, hanno lasciato dietro di sé le particelle di materiale più pesanti, creando un fronte di radiazione che è stato assorbito dall’aria circostante. I processi di radiazione, assorbimento, irradiazione ed espansione sono continuati, raffreddando la massa della bomba in pochi millisecondi.

La regione d’urto esterna ad alta pressione si è raffreddata e ha perso la sua opacità mentre correva verso di me, ed è apparsa di nuovo una palla di fuoco interna più calda.

Questo punto del processo è chiamato fuga, che si verifica circa tre secondi dopo la detonazione, quando il raggio della palla di fuoco era già di quasi 5.500 piedi.

A quel punto, la palla di fuoco aveva cominciato a sollevarsi, inglobando sempre più atmosfera e sollevando coralli e altra acqua lagunare in un’enorme colonna. La palla di fuoco alla fine raggiunse un raggio di 1,65 miglia.

Il tempo sembrava essersi fermato. Avevo perso il conto dei secondi.

Il caldo stava diventando insopportabile. I punti nudi alle caviglie cominciavano a farmi male. Il cappuccio di alluminio che avevo modellato per la protezione stava cominciando a guastarsi.

Ho pensato che i capelli sulla nuca potessero prendere fuoco.

La luminosità della luce creata dalla detonazione sfugge a ogni descrizione. Temevo che i miei occhiali ad alta densità si sarebbero guastati.

Tenendo gli occhi chiusi, mi voltai finché non potei vedere il bordo della palla di fuoco.

Mentre mi allontanavo di nuovo dalla palla di fuoco, aprii gli occhi all’interno degli occhiali e vidi i contorni degli alberi e degli oggetti vicini.

La luce visibile che penetrava nei miei occhiali aumentò e il calore sulla mia schiena si fece più intenso. Mi dimenai per distribuire il calore dal mio fianco alla mia schiena.

Circa 30 o 40 secondi dopo la detonazione, mi sono tolto gli occhiali e ho osservato la nuvola arrabbiata viola-rosso e marrone della palla di fuoco.

Quando la nuvola in aumento ha iniziato a formare un cappello a fungo, ho aspettato che arrivasse l’onda d’urto. In lontananza vedevo avvicinarsi una lunga ombra verticale. Istintivamente ho aperto la bocca e spostato la mascella da un lato all’altro per equalizzare la differenza di pressione sui miei timpani, ho chiuso gli occhi e mi sono messo le mani sulle orecchie.

Poh!

Mi colpì come uno schiaffo in tutto il corpo, facendomi cadere indietro. Aprii gli occhi per vedere un’altra ombra che si avvicinava da una direzione leggermente diversa. Nei secondi successivi, ho sentito diversi piccoli colpi creati dai riflessi dell’onda di pressione al largo di isole lontane.

La palla di fuoco ha continuato ad espandersi e salire a oltre 200 miglia orarie, raggiungendo un’altitudine di circa 2 miglia. La massa bollente a 20 miglia di distanza si trasformò in una miscela di vapore bianco e grigio e continuò la sua salita fino a raggiungere un punto di circa 100.000 piedi.

Nel frattempo, l’acqua della laguna si era ritirata come un sipario tirato indietro, e lentamente apparve il fondale. Sul fondo giaceva una rete per squali che di solito proteggeva i bagnanti.

Alla fine, l’acqua smise di ritirarsi e sembrò formare un muro, come le immagini di Mosè che separa il mare. Il muro sembrò rimanere immobile prima di tornare finalmente a ruggire.

L’acqua si è ritirata una seconda volta, poi ripetutamente in onde sempre più piccole e infine come minuscole oscillazioni sulla superficie della laguna che sono durate tutto il giorno.

L’umanità ha condotto più di 500 test nucleari nell’atmosfera prima di spostare le operazioni sottoterra, dove ne abbiamo testati altri 1.500. Prove per verificare il design delle armi. Test per misurare l’impatto delle radiazioni sulle persone. Prove per fare dichiarazioni politiche.

Durante la mia prima carriera in Marina, mi sono concentrato su scenari che coinvolgevano scambi nucleari che avrebbero potuto uccidere decine di milioni di persone, ciò che durante la Guerra Fredda era noto come distruzione reciprocamente assicurata.

Ma la fine della Guerra Fredda non pose fine a queste armi spaventose.

Solo pochi mesi fa, a gennaio, Russia, Cina, Francia, Gran Bretagna e Stati Uniti hanno rilasciato una dichiarazione congiunta affermando che una guerra nucleare non può essere vinta e non deve mai essere combattuta.

“Sottolineiamo il nostro desiderio di lavorare con tutti gli stati per creare un ambiente di sicurezza più favorevole al progresso del disarmo con l’obiettivo finale di un mondo senza armi nucleari con una sicurezza immutata per tutti”, si legge nella dichiarazione.

Se le armi nucleari vengono utilizzate in Ucraina, la preoccupazione più grande è che il conflitto possa andare rapidamente fuori controllo. In una guerra strategica con la Russia, centinaia di esplosioni come quella a cui ho assistito potrebbero ricoprire i nostri paesi.

Avendo assistito a un’esplosione termonucleare, spero che nessun essere umano debba mai essere testimone di un’altra.

Rod Buntzen è l’autore di “The Armageddon Experience: A Nuclear Weapons Test Memoir”. Vive a Portland, Oregon.

Nei primi giorni della sua guerra contro l’Ucraina, il presidente Vladimir Putin ha detto al mondo di aver ordinato alle forze nucleari della sua nazione un maggiore stato di prontezza. Da allora, esperti, generali e politici hanno ipotizzato cosa sarebbe successo se l’esercito russo avesse usato un’arma nucleare.

Cosa farebbe la NATO? Gli Stati Uniti dovrebbero rispondere con le proprie armi nucleari?

Queste speculazioni mi suonano tutte vuote. Parole poco convincenti senza sentimento.

Nel 1958, da giovane scienziato per la Marina degli Stati Uniti, ho assistito alla detonazione di un’arma termonucleare da 8,9 megatoni mentre si trovava su una chiatta nell’atollo di Eniwetok, nelle Isole Marshall. Ho osservato dall’altra parte della laguna sulla spiaggia di Parry Island, dove il mio gruppo ha preparato la strumentazione per misurare la radiazione atmosferica. Sessantatré anni dopo, quello che ho visto è rimasto impresso nella mia mente, motivo per cui sono così allarmato che l’uso delle armi nucleari possa essere discusso in modo così sprezzante nel 2022.

Sebbene il potenziale orrore delle armi nucleari rimanga congelato nei film di Hiroshima e Nagasaki, il pubblico di oggi ha poca comprensione della posta in gioco della Guerra Fredda e di cosa ci si potrebbe aspettare ora se la guerra in Ucraina dovesse intenzionalmente o accidentalmente andare fuori controllo.

Il test a cui ho assistito, nome in codice Oak, faceva parte di una serie più ampia chiamata Hardtack I, che includeva 35 detonazioni nucleari in diversi mesi nel 1958. Con la preoccupazione mondiale per l’aumento dei test atmosferici, i militari erano ansiosi di testare tanti tipi diversi di armi come poteva prima che fosse annunciata qualsiasi moratoria atmosferica. La bomba all’idrogeno utilizzata nel test di Oak è stata fatta esplodere alle 7:30. Una seconda bomba è stata fatta esplodere a mezzogiorno sul vicino atollo di Bikini.

In una detonazione nucleare, gli effetti termici e shock sono i più immediati e inimmaginabili. Il processo di fissione-fusione che si verifica in un’esplosione termonucleare avviene in un milionesimo di secondo.

Mentre osservavo da 20 miglia di distanza, tutto il materiale della bomba, della chiatta e dell’acqua e dell’aria circostante della laguna era stato vaporizzato e portato a una temperatura di decine di milioni di gradi.

Mentre i raggi X e i neutroni della bomba correvano verso l’esterno, hanno lasciato dietro di sé le particelle di materiale più pesanti, creando un fronte di radiazione che è stato assorbito dall’aria circostante. I processi di radiazione, assorbimento, irradiazione ed espansione sono continuati, raffreddando la massa della bomba in pochi millisecondi.

La regione d’urto esterna ad alta pressione si è raffreddata e ha perso la sua opacità mentre correva verso di me, ed è apparsa di nuovo una palla di fuoco interna più calda.

Questo punto del processo è chiamato fuga, che si verifica circa tre secondi dopo la detonazione, quando il raggio della palla di fuoco era già di quasi 5.500 piedi.

A quel punto, la palla di fuoco aveva cominciato a sollevarsi, inglobando sempre più atmosfera e sollevando coralli e altra acqua lagunare in un’enorme colonna. La palla di fuoco alla fine raggiunse un raggio di 1,65 miglia.

Il tempo sembrava essersi fermato. Avevo perso il conto dei secondi.

Il caldo stava diventando insopportabile. I punti nudi alle caviglie cominciavano a farmi male. Il cappuccio di alluminio che avevo modellato per la protezione stava cominciando a guastarsi.

Ho pensato che i capelli sulla nuca potessero prendere fuoco.

La luminosità della luce creata dalla detonazione sfugge a ogni descrizione. Temevo che i miei occhiali ad alta densità si sarebbero guastati.

Tenendo gli occhi chiusi, mi voltai finché non potei vedere il bordo della palla di fuoco.

Mentre mi allontanavo di nuovo dalla palla di fuoco, aprii gli occhi all’interno degli occhiali e vidi i contorni degli alberi e degli oggetti vicini.

La luce visibile che penetrava nei miei occhiali aumentò e il calore sulla mia schiena si fece più intenso. Mi dimenai per distribuire il calore dal mio fianco alla mia schiena.

Circa 30 o 40 secondi dopo la detonazione, mi sono tolto gli occhiali e ho osservato la nuvola arrabbiata viola-rosso e marrone della palla di fuoco.

Quando la nuvola in aumento ha iniziato a formare un cappello a fungo, ho aspettato che arrivasse l’onda d’urto. In lontananza vedevo avvicinarsi una lunga ombra verticale. Istintivamente ho aperto la bocca e spostato la mascella da un lato all’altro per equalizzare la differenza di pressione sui miei timpani, ho chiuso gli occhi e mi sono messo le mani sulle orecchie.

Poh!

Mi colpì come uno schiaffo in tutto il corpo, facendomi cadere indietro. Aprii gli occhi per vedere un’altra ombra che si avvicinava da una direzione leggermente diversa. Nei secondi successivi, ho sentito diversi piccoli colpi creati dai riflessi dell’onda di pressione al largo di isole lontane.

La palla di fuoco ha continuato ad espandersi e salire a oltre 200 miglia orarie, raggiungendo un’altitudine di circa 2 miglia. La massa bollente a 20 miglia di distanza si trasformò in una miscela di vapore bianco e grigio e continuò la sua salita fino a raggiungere un punto di circa 100.000 piedi.

Nel frattempo, l’acqua della laguna si era ritirata come un sipario tirato indietro, e lentamente apparve il fondale. Sul fondo giaceva una rete per squali che di solito proteggeva i bagnanti.

Alla fine, l’acqua smise di ritirarsi e sembrò formare un muro, come le immagini di Mosè che separa il mare. Il muro sembrò rimanere immobile prima di tornare finalmente a ruggire.

L’acqua si è ritirata una seconda volta, poi ripetutamente in onde sempre più piccole e infine come minuscole oscillazioni sulla superficie della laguna che sono durate tutto il giorno.

L’umanità ha condotto più di 500 test nucleari nell’atmosfera prima di spostare le operazioni sottoterra, dove ne abbiamo testati altri 1.500. Prove per verificare il design delle armi. Test per misurare l’impatto delle radiazioni sulle persone. Prove per fare dichiarazioni politiche.

Durante la mia prima carriera in Marina, mi sono concentrato su scenari che coinvolgevano scambi nucleari che avrebbero potuto uccidere decine di milioni di persone, ciò che durante la Guerra Fredda era noto come distruzione reciprocamente assicurata.

Ma la fine della Guerra Fredda non pose fine a queste armi spaventose.

Solo pochi mesi fa, a gennaio, Russia, Cina, Francia, Gran Bretagna e Stati Uniti hanno rilasciato una dichiarazione congiunta affermando che una guerra nucleare non può essere vinta e non deve mai essere combattuta.

“Sottolineiamo il nostro desiderio di lavorare con tutti gli stati per creare un ambiente di sicurezza più favorevole al progresso del disarmo con l’obiettivo finale di un mondo senza armi nucleari con una sicurezza immutata per tutti”, si legge nella dichiarazione.

Se le armi nucleari vengono utilizzate in Ucraina, la preoccupazione più grande è che il conflitto possa andare rapidamente fuori controllo. In una guerra strategica con la Russia, centinaia di esplosioni come quella a cui ho assistito potrebbero ricoprire i nostri paesi.

Avendo assistito a un’esplosione termonucleare, spero che nessun essere umano debba mai essere testimone di un’altra.

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